2017 ,改基因都得

基因改造研究員Feng Zhang

新創生物科技公司 Editas 研發出基因置換應用技術「CRISPR」,通過取代致病 DNA,理論上能治療及預防所有基因疾病,包括消滅 HIV 等病毒,甚至編寫人體基因。繼八月獲比爾蓋茨等投資者注資過億美元後,日前準備公開招股,並冀望於 2017 年實行人體試驗。CRISPR 被「麻省理工科技評論」譽為「世紀最偉大生物科技」,技術簡單而廉宜,徹底改變醫療科技方向之外,更是基因解讀工程一大突破。

「CRISPR-Cas9」靈感取自細菌的抗病毒機制:當細菌碰上病毒 DNA,便會製造出與病毒基因相應的 RNA,並與蛋白質(Cas9)粘合,繼而分工:RNA 負責導航找尋相應病毒,蛋白質負責切除病毒基因鏈,從而消滅病毒。CRISPR 比細菌則更進一步:剪裁之後補貼健康基因。現已有科學家試驗治療老鼠遺傳缺憾,甚至研究調整大象基因,從而「模擬」出古代猛瑪象

雖說 CRISPR 並非「發明」,而是「發現」出來,但該項應用技術無疑劃時代創新,甚至超前科學。人類約有二萬至二萬五千組基因,「人類基因百科全書計劃」(ENCODE)現已辨識八成基因行為,其餘存疑。通過 CRISPR「微調」基因,便能得悉特定基因的表現及行為。向來科學造就科技,現在由科技推進科學,不僅是基因解碼工程的突破,更標誌科學界的巨變,美國國家人類基因組研究所(National Human Genome Research Institute)主任 Eric Green 形容過程有如「黑暗中摸索」:「我們有能力改寫基因,卻不知道個別基因有何作用。」

另一重大意義在於醫療突破。除了從根本改變醫療方向外,CRISPR「Cut and Paste」操作簡易,成本低廉,有助普及治療。哈佛基因學家 George Church 表示,成立一間 CRISPR 實驗室只需二千美元,而實驗成本甚至低至一百美元。

不過,CRISPR 技術尚未成熟,若要應用於人體,實驗成功率必須達致 100%,而胚胎實驗結果仍有待改善

另外則是道德議題:改寫人類基因是否合乎道德?科學一旦誕生,往往不顧人類意志,我行我素。世界得以逐漸進步,有賴前人亦步亦趨,緊貼科學思維。現下科技已有超前科學的形勢,而且愈趨普及,人類面臨前所未有的誘惑。如何操控科技而不是被科技操控,人類不得不作深思。

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